'Flames of Wrath' et les femmes noires pionnières du cinéma silencieux

Maria P Williams

Au-delà des classiques est une chronique bihebdomadaire dans laquelle Emily Kubincanek met en lumière de vieux films moins connus et examine ce qui les rend mémorables. Dans cet épisode, elle met en lumière la pionnière du cinéma muet Maria P. Williams et son film Flames of Wrath.


La reconnaissance des Afro-Américains qui ont façonné les débuts du cinéma hollywoodien n'a eu lieu que récemment. Cependant, alors que les cinéastes afro-américains masculins tels qu'Oscar Micheaux retiennent enfin l'attention qui leur est due, les cinéastes afro-américaines sont encore largement sous-estimées. Les femmes noires ont participé à presque toutes les facettes du cinéma depuis au moins les années 1920, mais il y a encore très peu de recherches ou de discussions historiques sur elles et leur travail.

Maria P. Williams est une cinéaste qui illustre comment les femmes noires ont réussi à faire des films alors qu'Hollywood voulait les exclure et pourquoi ces femmes ont besoin de devenir un nom familier. Son premier et unique film, Flammes de colère, reste une réalisation historique, et sa vie est tout aussi fascinante que son héritage.

Williams est née Maria P. Morris à Versailles, Missouri, en 1866. Peu de choses sont documentées sur sa jeunesse, mais on pense qu'elle était institutrice à la fin des années 1800 en tant que jeune femme. Tout en enseignant, elle a voyagé dans l'État du Kansas pour donner des discours et des conférences sur des «sujets d'actualité», notamment la politique et la justice sociale.

Elle s'est finalement installée définitivement à Kansas City et s'est tournée vers l'utilisation des journaux comme moyen de changement social. Elle a édité le journal hebdomadaire Nouvelle ère en tant que rédacteur en chef. Cela l'a amenée à éditer et publier son propre journal appelé La voix des femmes de 1896 à 1900 environ. Comme ses conférences, La voix des femmes a publié des articles et des essais sur «des sujets d'actualité», y compris la liberté de Cuba pendant la guerre hispano-américaine en 1898.

Au tournant du siècle, Williams a continué à rester un membre actif de la zone politique de Kansas City, car elle a publié une courte brochure sur les questions sociales intitulée «My Work and Public Sentiment» en 1916. Malheureusement, seule la première page est disponible en ligne via les collections numériques de la Bibliothèque publique de New York. Cette page montre qu'elle parle de sa vie personnelle dans cette brochure et qu'elle était une organisatrice nationale de la Good Citizens League.

Une partie de l'argent qu'elle a gagné grâce à la brochure est allée à «la répression du crime parmi les Négros». Ce que nous savons de Williams, c'est qu'elle était une femme autosuffisante dédiée à créer une différence dans sa communauté et à diriger de nombreux mouvements progressistes.

La même année où elle a publié sa brochure, elle a épousé Jesse L. Williams, un entrepreneur afro-américain qui possédait plusieurs entreprises à Kansas City. Celles-ci comprenaient une salle de cinéma, que Maria dirigeait avec son mari. Leur lien avec la distribution et la sortie de films pour le public afro-américain l'a aidée à atteindre son objectif de faire son propre film.

Le couple a créé une société de production, Western Film Producing Co., afin de pouvoir distribuer le film qu'elle voulait faire. Jesse était le président de la société, tandis que Maria était secrétaire et trésorière selon les registres documentant la société. Il est évident qu’elle a fait beaucoup plus que ce qui est écrit, de sorte que son contrôle sur elle et les entreprises de son mari aurait pu être plus que ce que nous savons.

En 1923, la Western Film Producing Co. a publié Flammes de colère, un film dramatique mystérieux composé de cinq bobines et décrit comme un film «écrit, joué et produit entièrement par des personnes de couleur». Maria P. Williams est officiellement reconnue comme scénariste, productrice et actrice dans le film, mais ses responsabilités pour le projet auraient pu s'étendre plus loin que cela.

Le film commence par le meurtre et le vol de P.C. Gordon. La bague en diamant qu’il a achetée pour l’anniversaire de sa femme est prise et l’un des voleurs, C. Dates, est arrêté. Une procureure, jouée par Williams, présente un cas accablant pour Dates, et il est condamné à dix ans de prison. Il s'échappe de prison et cherche l'anneau qu'il a enterré dans un parc. Mais il est trop tard. Un garçon jouant dans le terrain où Dates a enterré la bague l'a trouvée et l'a donnée à son frère aîné, Guy.

Guy montre la bague à un mauvais avocat du nom de William Jackson, qui élabore son propre plan pour voler la bague. La sténographe de William, Pauline, a vent de son plan, mais il la congédie avant qu’elle ne puisse lui causer des ennuis. Les dates échappent toujours à la capture des années plus tard, et William acquiert le pouvoir dans la ville lorsqu'il est élu procureur de district. Il ordonne l’arrestation de Guy pour se venger de ne jamais avoir volé sa bague, mais avec l’aide de Pauline, Guy est reconnu innocent. Dates abandonne finalement la vie en fuite et il se rend, seulement pour être gracié.

Jesse et Maria Williams savaient comment distribuer leur film dans les théâtres afro-américains, et Flammes de colère joué dans le sud-est des États-Unis, mais une grande partie de ce que nous savons sur le film s'arrête là. Il a été considéré comme perdu pendant des décennies jusqu'à ce que la UCLA Young Research Library obtienne une seule image du film lors de l'acquisition des articles de George P. Johnson en 1992. Étrangement, les archives en ligne de Californie décrivent Flammes de colère en tant qu'occidental, peut-être y a-t-il plus à l'intrigue que nous ne le savons.

Johnson était un écrivain, producteur et distributeur afro-américain lui-même de 1916 à 1923, et sa collection à l'UCLA regorge de quelques-unes des rares photographies que nous avons d'Afro-Américains dans le cinéma muet. Bien que ne pas pouvoir regarder le film de Maria P. Williams maintenant soit une énorme perte, il est remarquable qu’une seule image puisse être préservée comme un enregistrement d’une époque si difficile à trouver.

Williams n'a jamais fait un autre film que nous connaissons après Flammes de colère. Son mari est décédé en 1923 après la sortie de leur film, et elle s'est remariée rapidement. Les historiens pensent qu'elle n'a plus fait de films après le décès de son mari, mais une grande partie de sa vie après cela est encore inconnue.

En janvier 1932, Williams a été approché par un inconnu qui avait besoin d'aide pour leur frère malade. Ils ont attiré Williams hors de sa maison mais l'ont ensuite abattue et l'ont laissée sur le bord de la route. Elle avait soixante-six ans lorsqu'elle a été assassinée et à ce jour, son ou ses meurtriers n'ont jamais été identifiés. Pour une femme qui a fait un tel travail de pionnier en matière de justice sociale et de cinéma sans grand souvenir, cette mort tragique a seulement contribué à ce qu'elle soit presque oubliée.

Grâce à des historiens comme Aimee Dixon Anthony, Kyna Morgan et Yvonne Welbon, nous n'avons pas perdu Maria P. Williams et d'autres premières cinéastes afro-américaines dans le sable du temps. Ils ont découvert ce que nous savons des femmes comme Williams et Tressie Souders ainsi que les films qu'ils ont réalisés.

En faisant des recherches sur ces femmes, les historiens ont découvert que les femmes mariées à des hommes afro-américains dans le cinéma muet avaient une plus grande part dans leurs films que ce qui leur a été attribué. Les femmes aiment Eloyce King Patrick Gist et Alice B. Russell a écrit, produit et même réalisé certains des films pour lesquels leurs maris respectifs, James Gist et Oscar Micheaux, sont connus aujourd'hui.

La presse afro-américaine des années 1920 était ravie de créditer les femmes comme étant «la première femme afro-américaine à…» dans le cinéma, mais il est difficile de cerner la véritable première femme de couleur dans le cinéma américain. Les femmes auraient pu aider leurs maris sans crédit, et leurs histoires n'ont pas encore été découvertes.

Les femmes qui réalisaient des films à cette époque ne le faisaient pas ensemble au même endroit. Les femmes afro-américaines réalisaient des films indépendamment des centres de cinéma d'Hollywood et de New York. Ils s'étendaient de Kansas City à Washington DC, et ils n'étaient pas en grande partie en communication les uns avec les autres. Cet isolement et ce vague bilan de leur travail font qu'il est difficile de trouver quand ils ont vraiment commencé.

De plus, les rôles de réalisateur et de producteur n'étaient pas aussi strictement définis qu'ils le sont aujourd'hui ou même à peine une décennie plus tard dans les années 1930. Souvent, les cinéastes avaient des tâches qui auraient pu être considérées comme de la réalisation ou de la production, mais qui ne se créditaient que dans un seul rôle. Le Norfolk Journal and Guide a salué Souders comme la première femme afro-américaine à réaliser un film en 1922 avec son film L’erreur d’une femme. On pense maintenant que Souders aurait pu faire le travail à la fois de réalisateur et de producteur. Cependant, un an plus tard, la même publication a crédité Williams comme la première femme afro-américaine à produire un film.

Indépendamment de leur véritable ordre ou de leurs rôles définis, Williams, Souders et les autres cinéastes de couleur ont eu un impact énorme sur les films muets afro-américains des années 1910 et 1920. Ils ont été les pionniers d'une ère du cinéma qui dans son ensemble est largement perdue dans le temps, et encore plus rare que leurs homologues blancs. Leurs contributions au cinéma ont peut-être été enterrées pendant des décennies, mais nous pouvons encore déterrer leurs histoires aujourd'hui.

Maria P. Williams était une écrivaine, une enseignante, une militante et une cinéaste remarquable. Sa vie et son travail méritent d'être rappelés aux côtés des hommes afro-américains et des cinéastes blancs du cinéma muet. Elle et d'autres femmes cinéastes ont diverti un public de couleur en réalisant des films sur le crime, la tragédie, la famille et l'empathie, sans l'aide de personne d'autre. Cela en soi mérite d’être apprécié.

Image d'en-tête de la bibliothèque publique de New York via leur site Digital Collections.